NASA-Raumschiff nur noch ein Jahr von Pluto entfernt

Neue Horizonte

Ein künstlerisches Konzept der Raumsonde von New Horizon mit Pluto und drei seiner fünf Monde. (Bildnachweis: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute (JHUAPL/SwRI))



In weniger als einem Jahr wird die NASA-Raumsonde New Horizons zum ersten Mal Pluto besuchen und möglicherweise das Wissen der Wissenschaftler über den Zwergplaneten revolutionieren.

Weil Pluto ist so weit weg — er umkreist die Sonne in einer durchschnittlichen Entfernung von 5,87 Milliarden Kilometern — viele Fragen zur Zusammensetzung und Aktivität des Zwergplaneten bleiben unbeantwortet. Die Forscher hoffen, dass New Horizons einige dieser Fragen klären wird, wenn es am 15. Juli 2015 am Pluto vorbeifliegt.





'Die Wissenschaft hat viele Vorhersagen gemacht, darunter mögliche Ringe, Geysireruptionen und sogar Seen', sagt Adriana Ocampo, Programmleiterin des New Frontiers-Programms der NASA, sagte in einer Erklärung . 'Was auch immer wir finden, ich glaube, Pluto und seine Satelliten werden alle unsere Erwartungen übertreffen und uns über unsere Vorstellungskraft hinaus überraschen.' [ Der Flug von New Horizons nach Pluto in Bildern ]

Pluto umkreist die Sonne alle 248 Jahre und liegt außerhalb der Reichweite der meisten visuellen Instrumente. Die besten Bilder des berühmten Hubble-Weltraumteleskops der NASA zeigen einfach Plutos Kugelform und rötliche Farbe. Veränderungen in den Farbmustern des Zwergplaneten im Laufe der Jahre deuten darauf hin, dass dort etwas passiert, aber niemand weiß genau, was.



Am nächsten ist die NASA

Am nächsten wird die New Horizons-Mission der NASA innerhalb von 6.200 Meilen von Plutos Oberfläche fliegen.(Bildnachweis: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute (JHUAPL/SwRI))



Bis Ende April 2015, Neue Horizonte wird nahe genug an Pluto und seinen Monden sein, um Bilder aufzunehmen, die denen von Hubble Konkurrenz machen. Am 14. Juli 2015 wird das Fahrzeug einen engen Vorbeiflug an der eisigen Welt machen und schließlich auf etwa 10.000 Kilometer an seine Oberfläche heranzoomen. Wenn es in dieser Entfernung an der Erde vorbeiflog, könnte New Horizons einzelne Gebäude und ihre Formen erkennen.

'Da Pluto noch nie aus der Nähe von einem Raumschiff von der Erde aus besucht wurde, wird alles, was wir sehen, eine Premiere sein', sagte Ocampo. 'Ich weiß, dass dies eine erstaunliche Erfahrung voller geschichtsträchtiger Momente sein wird.'

Alan Stern, leitender Forscher von New Horizons vom Southwest Research Institute in Colorado, verglich den bevorstehenden Besuch mit der Art und Weise, wie Mariner 4 das Verständnis von Marsin im Juli 1965 revolutionierte. Damals dachten viele Leute, der Rote Planet sei eine lebensfreundliche Welt, die möglicherweise flüssiges Wasser beherbergt und sogar Pflanzen. Der Vorbeiflug an New Horizons könnte die Wahrnehmung von Pluto ebenso dramatisch verändern, sagte Stern.

Eine Künstlerin

Ein künstlerisches Konzept der Raumsonde von New Horizon mit Pluto und drei seiner fünf Monde.(Bildnachweis: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute (JHUAPL/SwRI))

Der Einflug wird nicht ohne Herausforderungen sein. Seit dem Start von New Horizons im Jahr 2006 wurden zwei neue Monde entdeckt, die Pluto umkreisen, was die Gesamtzahl der bekannten Satelliten auf fünf erhöht: Charon, Nix, Kerberos, Styx und Hydra. Bis zu 10 andere Monde könnten noch auf ihre Entdeckung im System warten, schlug eine Studie vor.

Simulationen zufolge könnten Meteoriten, die Plutos Monde treffen, winzige Felsen ins All fliegen lassen, wo viele von ihnen in die Umlaufbahn um den Zwergplaneten gelangen würden. Das Trümmerfeld ändert sich wahrscheinlich mit der Zeit, während es umkreist, und wird größer, wenn neues Material hinzugefügt wird. Während sich die New Horizons-Sonde Pluto immer nähert, muss das Missionsteam das System im Auge behalten, falls Ausweichmanöver erforderlich sind.

'Das Team von New Horizons leistet weiterhin großartige Arbeit, um die Raumsonde gesund und bereit für dieses unglaubliche Rendezvous zu halten', sagte Ocampo. 'Das Raumschiff ist in guten Händen.'

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Das Foto des Hubble-Weltraumteleskops von Pluto ist das detaillierteste, das je gesehen wurde.